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Lugar de nacimiento: Vancouver (Canadá).

Fecha de nacimiento: 21 de agosto de 1957.

Biografía:

Aunque nacido en Canadá, Howe pasó su infancia de ciudad en ciudad, ya que su familia se mudaba con mucha frecuencia. Desde muy pequeño siempre sintió una gran pasión por el dibujo y la ilustración, e incluso admite que no recuerda ninguna época de su vida en la que no dibujara. De hecho, hay una lámina que recuerda con gran cariño, una representación a lápiz del castillo de Chillon que había dibujado su abuela con 19 años y que estaba colgada en la pared del salón. Su madre le alentó y animó su vena creativa, aunque de pequeño el propio Howe recuerda que sus primeros pasos como dibujante no tuvieron el éxito que ni él ni su madre deseaban. Debido a que su familia se mudaba de una ciudad a otra casi constantemente, Howe recuerda sus años escolares como un placer menor, ya que al mudarse su familia siempre con el curso empezado, las plazas en las clases de arte ya estaban ocupadas y Howe terminaba en clases de ciencias y tecnología. Howe recuerda además que en clase de biología, un amigo y él hacían dibujos artísticos de organismos microscópicos que vendían a sus compañeros de clase más torpes con el lápiz. Su ilustrador favorito en esa época era Frank Frazetta, que como ha admitido más tarde, para él tenía prácticamente el rango de semidiós. Sin embargo, por entonces sus ilustraciones estaban únicamente disponibles en las cubiertas de los libros, por lo que Howe comenzó a coleccionar libros de bolsillo por sus cubiertas, muy especialmente las que estaban ilustradas por Frank Frazetta. No obstante, aunque elegía los libros por sus portadas, al final acabó leyendo muchos de ellos. También le gustaban especialmente los cómics de Conan de Barry Smith y los de La Cosa del Pantano, de Bemi Wrighton.

Es en esa época cuando Howe se aproximó a un libro que le marcaría profundamente, ‘El Señor de los Anillos‘. Como todos aquellos a los que conocía que habían empezado a leer el libro lo dejaban antes de terminar ‘La Comunidad del Anillo‘, Howe decidió empezarlo por ‘Las dos torres‘ y continuar después con El Retorno del Rey. Para su desgracia, no pudo leer ‘La Comunidad del Anillo‘ hasta varios meses después, ya que no lo encontraba en ningún sitio. Fascinado por el mundo fantástico creado por Tolkien, Howe rápidamente descubrió los calendarios Tolkien de 1976, 1977 y 1978 ilustrados por los hermanos Hildebrandt, calendarios que revisaba sin descanso y que le demostraron que todo el mundo imaginado por el escritor británico se podía dibujar realmente. De hecho, Howe pasó mucho tiempo dibujando sus propias versiones de las mismas escenas y personajes dibujados por los hermanos Hildebrandt, aunque ninguna de esas ilustraciones ha sobrevivido. Un año después de terminar el bachillerato continuó sus estudios en un colegio en Estrasburgo, y un año más tarde se matriculó en la École Nationale Supérieure des Arts Décoratifs de París. En el primer año en la escuela se limitó a no comprender prácticamente nada de lo que le enseñaban, mientras que las enseñanzas del segundo año estaban en conflicto con las que había podido entender del primer año. Al tercer año, Howe recuerda que lo único que quería era abandonar la escuela, aunque reconoce que muy probablemente le debe todos sus conocimientos a la claridad de pensamiento y paciencia de su profesor de ilustración. Además, Howe recuerda sus primeros años en Europa con gran entusiasmo, el mismo que sentía al descubrir tantas nuevas y variadas formas de arte y arquitectura, y todo le resultaba a la vez nuevo y antiguo. De esa época no se conserva ninguno de los dibujos de Howe, excepto uno: The Lieutenant of the Black Towe of Barad-Dûr (que podéis ver aquí). Se trata de la imagen más antigua realizada por Howe sobre el mundo de Tolkien, publicada por primera vez en el ‘Calendario Tolkien de 1987‘. Curiosamente, aunque en un principio había marcado esa ilustración como el Teniente de la Puerta Negra (es decir, Boca de Sauron), en los últimos años, y revisando sus notas, Howe se dio cuenta que al realizarla, realmente tenía en mente al Rey Brujo, por lo que decidió rebautizarla.

John Howe en Looking for the Hobbit

Los inicios profesionales de Howe fueron muy difíciles, siendo sus primeros encargos (caricaturas políticas, ilustraciones de revistas, tiras de dibujos…) auténticas pesadillas como ha admitido posteriormente. Sin embargo, poco a poco fue destacando como ilustrador, y en 1983 realizó la primera exposición de su obra en la ciudad de Lausanne, en Suiza. Desde entonces y hasta nuestros días, Howe ha realizado casi una veintena de exposiciones distintas por toda Europa, especialmente en Francia y Suiza. Howe siempre ha considerado que las exposiciones son un momento privilegiado, ya que le permiten un contacto más directo con el público, además de la satisfacción que a cualquier artista le provoca ver su trabajo enmarcado en la pared. Aunque en su faceta como ilustrador es conocido principalmente por sus dibujos del universo de Tolkien, tanto para sus libros como para juegos de mesa, colecciones de cartas o videojuegos, Howe también ha realizado ilustraciones de muchos mitos, especialmente anglosajones, como Jack y las judías mágicas, Beowulf, la historia de San Jorge y el dragón, o la leyenda Artúrica. También ha realizado ilustraciones para autores de género fantástico como Robin Hobb o Anne McCaffrey, y además en 2005 realizó numerosos dibujos para una edición limitada de la novela ‘Choque de Reyes‘, de George R.R. Martin. También ha realizado ilustraciones para el popular juego de cartas coleccionables Magic: The Gathering.

Lo que Howe quizás nunca pensó es que sería uno de los principales responsables del diseño y recreación de la Tierra Media para el cine. En Enero de 1998, cuando viajaba a Nueva Zelanda para comenzar su trabajo como diseñador conceptual en la trilogía de ‘El Señor de los Anillos‘ dirigida por Peter Jackson, conoció a Alan Lee. Ambos pasaron la mayor parte del vuelo hablando sobre las distintas formas en las que se habían acercado al universo creado por Tolkien. Según recuerda Lee, Howe habló con mucha pasión sobre lo importante y lo necesario que era construir los elementos fantásticos sobre un fondo auténtico. Tanto que Howe había decidido viajar a Nueva Zelanda con un buen número de objetos y artefactos medievales de su propia colección, especialmente armaduras, espadas y escudos. Una anécdota curiosa es que cuando aterrizaron en el aeropuerto de Auckland y Lee esperaba a que Howe recogiera su equipaje, éste regresó con un carrito cargado de cajas que contenían los objetos de su colección, pero se le olvidó recoger la maleta con su equipaje. Y mientras Lee custodiaba su pequeño arsenal, Howe pasó media hora discutiendo con los oficiales de aduanas para poder recuperar su maleta. Y por poco pierden el vuelo que les iba a llevar a ambos a Wellington.

Durante la pre-producción y el rodaje de ‘El Señor de los Anillos‘, Howe y Lee compartieron un estudio en el taller de Weta con el equipo de diseñadores de Richard Taylor, diseñando las criaturas, armas, armaduras y miniaturas necesarias para las películas. Durante el proceso creativo, Howe, Lee, Taylor, Grant Major, diseñador de producción de las películas, y Peter Jackson discutían a menudo, aunque Jackson siempre animaba a Howe y a Lee a que tuvieran una mirada nueva sobre las cosas que tantas veces habían dibujado en el pasado. El trabajo de ambos se dividió casi naturalmente, y Howe se centró en los elementos más oscuros y sombríos de la Tierra Media: las bestias feroces, el Balrog, los Nazgûl, Barad-Dûr, Minas Morgul, la Puerta Negra, el antro de Ella-Laraña… etc. Aunque también trabajó en otros elementos como la Balsadera de Gamboburgo, la posada de El Dragón Verde, y sobre todo, el excepcionalmente detallado interior de Bolsón Cerrado. Dada su pasión por las armas medievales, Howe también trabajó muy estrechamente con Taylor y el equipo de armeros de Weta tanto en el diseño como en la forja de las distintas espadas, cuchillos, cimitarras, hachas, arcos, flechas y armaduras usadas en las películas. Incluso, Howe pasaba muchas tardes celebrando duelos improvisados con los armeros de Weta. Pero su trabajo en ‘El Señor de los Anillos‘ no le limitó únicamente a un taller de Weta, sino que junto a Lee, acompañaron a Peter Jackson explorando las colinas, las montañas y los bosques de Nueva Zelanda en su búsqueda de localizaciones en las que rodar. Sin lugar a dudas, el conocimiento de Howe sobre el mundo medieval y su pasión por la autenticidad de las armas, las armaduras y los estilos de combate fueron cruciales en la producción de ‘El Señor de los Anillos‘, y en muchos casos se reflejan en algunas de las escenas más dramáticas de las películas. Como curiosidad, Howe tiene un pequeño cameo como uno de los nueve Reyes de los Hombres en el prólogo de ‘La Comunidad del Anillo‘.

John Howe y su mujer Fataneh durante su visita al Museo Segrelles en Albaida, Valencia, en marzo de 2009

(John Howe y su mujer Fataneh durante su visita al Museo Segrelles en Albaida, Valencia, en marzo de 2009)

El 3 de diciembre de 2001 la editorial Harper Collins editó el libro ‘Myth & Magic: The Art of John Howe‘, con prólogo de Peter Jackson, epílogo de Alan Lee, y textos de Ian McKellen y escritores como Robert Holdstock y Robun Hobb entre otros. El libro, de 144 páginas, recoge una gran variedad de ilustraciones de Howe que abarcan toda su trayectoria, desde sus etapas más tempranas hasta sus trabajos más recientes previos a la publicación del libro (obviamente los realizados posteriormente no figuran en él). Otros libros de Howe son ‘Knights: A 3-Dimensional Exploration, publicado en 1995, ‘The Knight with the Lion: The Story of Yvain, publicado en 1996, ‘Jack and the Beanstalk, publicado en 1998, ‘Images of Middle-Earth‘, publicado en 2000, ‘John Howe Fantasy Art Workshop, publicado en 2007, ‘John Howe Forging Dragons‘, publicado en 2008, ‘John Howe Fantasy Drawing Workshop‘ o ‘Lost Worlds‘, ambos publicados en 2009. Además de en la trilogía de ‘El Señor de los Anillos‘, y por supuesto en las dos películas de ‘El Hobbit, Howe trabajó como diseñador conceptual en ‘Las crónicas de Narnia: El león, la bruja y el armario‘, de Andrew Adamson.

A nivel personal, Howe vive en Suiza con su mujer Fataneh, también ilustradora, y su hijo Dana. Es miembro del grupo The Company of St. George, que se dedica a la recreación de batallas y la vida diaria en la época medieval. La asociación ganó mucha popularidad en 1994 con la publicación del libro The Medieval Soldier, escrito por Gerry Embleton y el propio Howe.

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Filmografía:

• El Señor de los Anillos: La Comunidad del Anillo (2001), de Peter Jackson (diseñador conceptual).

• El Señor de los Anillos: Las dos torres (2002), de Peter Jackson (diseñador conceptual).

• El Señor de los Anillos: El retorno del Rey (2003), de Peter Jackson (diseñador conceptual).

• Las crónicas de Narnia: El león, la bruja y el armario (2005), de Andrew Adamson (diseñador conceptual).

• El Hobbit: Un viaje inesperado (2012), de Peter Jackson (diseñador conceptual).

• El Hobbit: La Desolación de Smaug (2013), de Peter Jackson (diseñador conceptual).

• El Hobbit: La Batalla de los Cinco Ejércitos (2014), de Peter Jackson (diseñador conceptual).

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